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La imprenta china - la xilografía y la tipografía

    El libro, el papel y la imprenta, considerados como una maravillosa trinidad, han contribuido en gran medida al desarrollo y la acumulación de los logros de la civilización humana, la propagación de los conocimientos culturales y la intensificación de los lazos de amistad entre distintos pueblos y etnias del mundo.

    La imprenta, con una historia milenaria y resultado de un complejo proceso, se divide en dos partes: la xilografía y la tipografía. Esta última fue inventada por Bi Sheng, técnico y artesano de la dinastía Song del Norte, quien resumió en su aporte las experiencias de los antepasados chinos. En tanto, la xilografía fue creada por los chinos entre las dinastías Tang y Sui, según el sellado y la copia con tinta de las inscripciones en las tablas de piedra, inventados en los Períodos de Primavera y Otoño, y de los Estados Combatientes. La fabricación del papel y la tinta tuvieron un impacto mayúsculo en la invención y mejoramiento de la tecnología xilográfica.

    La invención del proceso xilográfico partió de un texto escrito con tinta sobre un papel transparente, que los artesanos pegaban sobre una tabla. Luego, grababan en relieve los caracteres dorsales. Con tinta negra pintaban la tabla tallada, que cubrían entonces con un papel blanco, tras lo cual presionaban el mismo con esmero usando una brocha. De este modo, lograban una copia del texto en versión impresa.

    La primera obra xilográfica de China fue el Diamante Sutra, estampado en el año 868 durante la dinastía Tang. En el período de las Cincos Dinastías, entre los años 907 y 960, las autoridades de diferentes imperios hicieron grandes esfuerzos para imprimir las obras clásicas. En ese período aparecieron muchos talleres de impresión populares. En la dinastía Song se dio a conocer otra sutra importante, "Tripitaka", en versión impresa, con más de 130 mil bloques grabados en madera. Esta técnica era tan complicada que la impresión de un libro duraba varios años y necesitaba de millones de bloques inscritos. La tecnología de la imprenta china fue introducida primeramente a la península de Corea y posteriormente a Japón, donde hoy día se conserva un ejemplar impreso de la Sutra Daranikyo, publicada en el año 770. En el siglo XII, la xilografía fue llevada a Egipto, y doscientos años después, a Europa.

    Más tarde, Bi Sheng inventó la imprenta de tipos móviles. Este trabajador de un taller de la dinastía Song dedicó toda su vida a perfeccionar la técnica de impresión, mediante la búsqueda de métodos sencillos y económicos. La tecnología tipográfica utilizada ampliamente en el siglo XX recurrió a los principios básicos del invento de Bi Sheng.

    En el décimo octavo tomo de la obra "Mengxi Bitan" (Ensayos del Estanque de los Ensueños), creada por Shen Kuo, famoso científico de la dinastía Song, el autor plasmó las técnicas de impresión inventadas por Bi Sheng: primero, se inscriben los caracteres invertidos sobre piezas de barro; luego se les cuece al fuego y se les coloca uno a uno en bandejas ordenadas, según las diferentes pronunciaciones. Lo segundo es fabricar bloques de impresión. Según el orden del texto, se colocan los tipos móviles, cuyas caras inscritas están sobre una plancha de hierro cubierta por una capa de resina, cera y ceniza de papel. Al calentar el metal, la cera se funde y sobre ella aparecen los caracteres en relieve. Así se logra un bloque impreso de cera. Por último, llega la impresión. Para elevar la velocidad de producción, los operarios imprimían con un bloque de cera mientras preparaban otro.

    Bi Sheng también fabricó distintas series de caracteres, de acuerdo con su frecuencia de uso en la vida cotidiana, para facilitar la composición. Al respecto, Shen Kuo comentó: "Esta técnica es la más eficiente para imprimir cientos, y hasta miles de copias".

    Después de Bi Sheng, los antepasados chinos continuaron el desarrollo de la tecnología tipográfica e inventaron la imprenta de tipos móviles en madera. Wang Zhen, ilustre agrónomo de la dinastía Yuan, imprimió su propia obra "Nong Shu" (Documento sobre la Agricultura) con la técnica de impresión de tipos móviles de madera. Asimismo, Wang Zhen inventó el mecanismo giratorio de compartimento horizontal, con un eje vertical mecánico que facilitaba el manejo de los tipos. Wang Zhen hizo una prueba con esta máquina, agregando las técnicas inventadas por él, con lo cual consiguió imprimir cien copias del libro "Jingde Xian Zhi" (Cronología del Distrito de Jingde), obra que contiene más de 60 mil caracteres chinos. Fue un gran acontecimiento en ese entonces.

    La imprenta de tipos móviles de madera fue muy popular en las dinastías Ming y Qing. En 1773, durante el reinado del Emperador Qianlong de la Dinastía Qing, el Gobierno imperial ordenó imprimir el "Wuyingdian Juzhenban Congshu" (Obras Valiosas en Serie del Pabellón de Wuying), integradas por más de 2.300 tomos que cubren 138 categorías diferentes. Esa fue la mayor impresión con tipos móviles de madera en la historia de China. En fecha posterior, los chinos crearon la imprenta de tipos móviles de metal. En 1488, bajo la dinastía Ming, apareció la imprenta de tipos móviles de bronce. A comienzos del siglo XVI, China ya dominaba la tecnología tipográfica de plomo.

    En la Europa del siglo XV el ingeniero alemán Johannes Gutenberg inventó la tecnología tipográfica, basándose en los principios de la imprenta china.

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